Los playoffs en la mira

Comienza la penúltima jornada de la temporada regular y hay siete equipos en postemporada. Los juegos de Navidad prometen ser encarnizados porque podrían definir hoy mismo el futuro de varios participantes. Todos piensan en el Súper Bowl del 5 de febrero, pero solo habrá lugar para dos franquicias. Aquí, la fecha 16, las posiciones y la clasificación de la NFL.

Hasta el momento, se han clasificado a postemporada: New England Patriots (*), Houston Texans (*), Baltimore Ravens y Pittsburgh Steelers por la Conferencia Americana; mientras que Green Bay Packers (*), New Orleans Saints (*) y San Francisco 49ers. (*) lo han hecho por la Nacional. Ref: (*) campeones divisionales.

En la Americana, entre Ravens y Steelers estará el ganador divisional de la AFC Norte. El título de la AFC Oeste se dirime entre Denver Broncos, Oakland Raiders y San Diego Chargers, lo que la convierte en la zona más caliente de toda la liga. El lugar faltante tiene varios competidores y se suman en la disputa Bengals, Jets y Titans.

En la Nacional, ya hay tres campeones divisionales, pero resta conocer al ganador de la durísima NFC Este, donde Dallas Cowboys parece encumbrado y NY Giants perdió terreno para clasificarse. Los dos cupos para comodines prácticamente están asegurados para Atlanta Falcons y Detroit Lions.

De este modo, serán dos jornadas encarnizadas para cerrar el año y pelear por el ingreso a la postemporada. Además, todavía no están definidos los dos primeros lugares de cada conferencia para ir directo a las semifinales y esto aumenta la presión incluso para los campeones divisionales.

Hay equipos que parecen haber afianzado su rendimiento, sobre todo en las últimas jornadas, después de haber tropezado esporádicamente en algunos partidos comprometidos. Tales los casos de Dallas Cowboys (luego de la derrota ante Giants), Atlanta Falcons (tras la caída ante Texans), Detroit Lions (posterior a los partidos con Green Bay y Saints) y San Diego Chargers (después de la serie negativa de 6 encuentros).

Estas franquicias demostraron determinación y ambición en el tramo final de la campaña regular. Eso les permite estar en el umbral de la clasificación, por encima de otros equipos que han demostrado justamente todo lo contrario, como por ejemplo NY Giants (5 caídas de los últimos 6 jugados), Tennessee Titans (¡perdió ante Colts!), Chicago Bears (cayeron en las últimas 4 presentaciones) y Oakland Raiders (3 perdidos de manera consecutiva).

En consecuencia, Cowboys, Falcons, Lions y Chargers supieron capitalizar las derrotas y resucitar en un momento clave para dar el salto final hacia enero 2012.

Jornada 16: Comenzó con otra sorpresa de Colts
El pleito del jueves por la noche fue sorpresivo por su desarrollo y apasionante por su definición. Houston Texans ganaban el partido, pero a pocos segundos del final, Indianápolis lo dio vuelta con un touchdown aplastante para los campeones de la AFC Sur.

Penúltima fecha (16):
Jueves 22/12: Texans 16 – Colts 19 (final)
Sábado 24/12:
Browns-Ravens, Baltimore va por el Nº1 de la AFC Norte.
Rams-Steelers, Pittsburgh pagó caro incluir a Big Ben lesionado y ahora podría jugar wild card.
Broncos-Bills, Denver necesita un triunfo para pisar playoffs.
Buccaneers-Panthers, solo disputan la última posición de la NFC Sur.
Cardinals-Bengals, Arizona debe ganar los 2 partidos y rezar para entrar al comodín NFC, Bengals a 1 partido para wild card AFC.
Raiders-Chiefs, tremendo duelo divisional donde Kansas City todavía tiene esperanzas si le gana a Oakland y así armar lío en AFC Oeste.
Dolphins-Patriots, cada uno ya conoce su destino, solo New England necesita ganar para estar 1 o 2 en la AFC.
Giants-Jets, el duelo de New York será encarnizado porque ambos tienen posibilidades para clasificarse.
Jaguars-Titans, Tennessee ya desperdició muchas oportunidades y ahora depende de otros para entrar a playoffs.
Vikings-Redskins, solo juegan para cumplir.
Chargers-Lions, Detroit está a un paso de postemporada, pero San Diego también necesita ganar, por eso será un duelo picante.
Eagles-Cowboys, no hay peor rival para Dallas que las Águilas en esta instancia porque es impredecible y además volvió Vick.
49ers.-Seahawks, San Francisto está adentro pero Seattle tiene chances todavía y dará pelea.
Domingo 25/12: Bears-Packers, Green Bay está adentro y Chicago debe ganar los 2 restantes.
Lunes 26/12: Falcons-Saints, New Orleans ya está en playoff, pero Atlanta necesita solo un triunfo.

Posiciones:
AFC-E: NE Patriots (11-3), NY Jets (8-6), BUF Bills (5-9), MIA Dolphins (5-9)
AFC-N: BAL Ravens (10-4), PIT Steelers (10-4), CIN Bengals (8-6), CLE Browns (4-10)
AFC-S: HOU Texans (10-5), TEN Titans (7-7), JAC Jaguars (4-10), IND Colts (2-13)
AFC-O: DEN Broncos (8-6), OAK Raiders (7-7), SD Chargers (7-7), KC Chiefs (6-8)
NFC-E: DAL Cowboys (8-6), NY Giants (7-7), PHI Eagles (6-8), WAS Redskins (5-9)
NFC-N: GB Packers (13-1), DET Lions (9-5), CHI Bears (7-7), MIN Vikings (2-12)
NFC-S: NO Saints (11-3), ATL Falcons (9-5), CAR Panthers (5-9), TB Buccaneers (4-10)
NFC-O: SF 49ers. (11-3), SEA Seahawks (7-7), ARI Cardinals (7-7), STL Rams (2-12)

Clasificación:
La NFL se subdivide en dos ligas paralelas: La NFC (Conferencia Nacional) y la AFC (Conferencia Americana. Cada una de ellas está organizada en cuatro zonas de cuatro equipos cada una. Se disputan 16 juegos de pretemporada (en 17 fechas, con una jornada libre por franquicia) y al finalizar la campaña regular se coronan los campeones divisionales o ganadores de cada zona.
Esos equipos clasifican directo a playoffs, otorgando 4 plazas por conferencia para la instancia eliminatoria. A este grupo selecto se le agregarán dos equipos más, tanto de la AFC como de la NFC. Esas dos plazas serán para los dos mejores representantes de cada conferencia, además de los 4 campeones divisionales mencionados.
Así, totalizan 6 equipos por cada conferencia que jugarán la postemporada. Los dos mejores rankings disputarán directamente las semifinales, tanto de la AFC, como de la NFC. Mientras que los encasillados del 3º al 6º puesto del ranking jugarán “wild card” o pleito de comodines. Todos los partidos de postemporada son eliminatorios y en casa del mejor calificado.
Los ganadores de “wild card” serán quienes enfrenten a los semifinalistas directos (1 y 2 del ranking), quedando 4 equipos para esta instancia por cada conferencia. Tras las finales, la última instancia coronará a los campeones de la AFC y la NFC, quienes jugarán el 5 de febrero el “Súper Bowl” en Indianápolis, el evento deportivo más trascendente de América, donde Madonna realizará el show del medio tiempo. Ah, el evento se transmitirá en vivo por internet y por teléfonos celulares…