Última fecha: hay 5 pasajes más a la postemporada

Llega la última semana de la NFL y varios equipos pelearán por ingresar a los playoff de la temporada 2013/14. En la Conferencia Americana está casi todo definido, con los cuatro campeones divisionales y con Chiefs clasificado para jugar comodines. Resta un lugar que dirimirán Dolphins, Ravens, Chargers y, en menor medida, Steelers. En tanto, la Conferencia Nacional tiene el camino plagado de posibilidades y solo aseguraron su participación para enero Panthers, Seahawks y 49ers. Claramente, la NFC será el polo de atracción de la liga durante la decimoséptima jornada de la campaña regular.
Imagen: foxdeportes.com

La Americana. Broncos, Patriots, Bengals, Colts y Chiefs, en ese orden, fueron los mejores equipos de la Americana. Por lo tanto, la presencia de estas franquicias en playoff está más que justificada, no solo por los resultados, sino por rendimientos individuales y colectivos. El año de Peyton Manning ha sido magnífico, contundente y, para muchos, inesperado debido a la edad del veterano mariscal de campo (37). Denver fue el lugar indicado para el arribo de uno de los mejores quarterbacks de la historia moderna del deporte nacional estadounidense. Además, Manning batió récords increíbles para un campeonato que podría ser inolvidable y que, de ganar el domingo, jugará los encuentros definitivos en casa. Por su parte, Tom Brady mantiene su nivel en una franquicia que, aparentemente, no sintió la ida de Lloyd, Welker y Hernandez.

Los pronósticos de mitad de año presagiaban este desenlace en la AFC, con Broncos y Patriots como equipos consagrados, ambos liderados por QB´s de experiencia. El caso de Houston fue la gran decepción de 2013 y rompió todos los presagios. Del mismo modo, podríamos enumerar el ciclo de Kansas City como sorpresivo, ya que Andy Reid logró una rápida adaptación con Alex Smith como mariscal titular. En tanto, por el Norte de la Americana se dio una competitividad llamativa, pero esperada, debido al desarme de Steelers, la relajación del campeón Ravens y la proyección exitosa de Bengals. Justamente, Cincinnati aun tiene chances de evitar “wild card” si ganan su partido ante Baltimore y, además, New England cae. Por último, Colts debería esperar una combinación de resultados favorables para que suceda algo similar y descansar la primera semana de playoff.

El último lugar será de uno de los cuatro equipos mencionados: para que Dolphins avance a los playoffs deberá superar a Jets y que Baltimore o San Diego pierdan. Mientras que Ravens tiene que ganarle a Bengals y que pierdan Miami o San Diego. Así, Chargers debe vencer a Chiefs si quiere seguir con vida y deben ser derrotados Dolphins y Baltimore. Pittsburgh solo podrá soñar con un milagro, si vencen a Browns y pierden Miami, Baltimore y San Diego. Complejo.

Los partidos de la AFC serán: BROWNS-STEELERS, RAVENS-BENGALS, TEXANS-TITANS, JAGUARS-COLTS, JETS-DOLPHINS, BILLS-PATRIOTS, BRONCOS-RAIDERS, CHIEFS-CHARGERS.

La Nacional. En esta Conferencia no hay campeones divisionales definidos, aunque hay tres franquicias que aseguraron jugar en postemporada. De este modo, habrá que analizar las chances de cada equipo según  la performance de cada uno y cómo podrían sacar sus boletos en la última jornada, aunque no dependa de ellos exclusivamente. Esta definición será de las más atrapantes de los últimos años, ya que habrá duelos de eliminación directa en dos grupos. Además, solo Redskins-Giants y Lions-Vikings no tendrán valor alguno en esta definición.

Panthers, Saints, Seahawks, y 49ers han sido los mejores equipos de esta conferencia, más allá de que New Orleans todavía podría quedar afuera. Luego, Arizona fue un buen representante de la peleadísima NFC Oeste, tal vez, la división más pareja y competitiva de la Nacional. Estos candidatos a postemporada cuentan con excelentes mariscales de campo. Algunos experimentados y otros aún novatos, pero todos se han destacado para guiar a su plantel hasta la semana 17.

En el Este, el trabajo de Nick Foles fue extraordinario y su labor merece avanzar al juego de comodines.  Eagles corrió desde atrás, superando a Dallas y jugando mejor que otros, sobre todo desde que Michael Vick perdió el puesto. Su rival de división podría despedir al mariscal Tony Romo luego de esta temporada, más allá del resultado final del equipo.  El quarterback cumplió un ciclo en la franquicia y otros estarán esperando con valijas de dinero el arribo del conductor de Cowboys. Además, la lesión de Romo disminuye las posibilidades de los vaqueros. El domingo, quien gane este pleito se coronará y disputará el juego de “wild card”.

Sin la “molestia” de Detroit, el duelo Packers-Bears acaparó la atención de media NFL, ya que volverá a la titularidad el mariscal de Green Bay, Aaron Rodgers, quien sufrió una lesión a pocas semanas del final y desdibujó la imagen de una franquicia que debió clasificarse con anterioridad. Sin embargo, Chicago ha crecido bastante para meterse en la pelea y mantuvo su nivel con un mariscal suplente.

Al Sur, Panthers aseguran el título y quieren evitar el juego de comodines. Para ello, deberán ganar ante Falcons y que Saints pierda con Buccaneers. Asimismo, si gana Carolina y pierden Seahawks y 49ers, el conjunto de Cam Newton ostentará la primera ubicación de la NFC. Por su parte, New Orleans tuvo un año complejo porque debió adaptarse nuevamente al ruedo competitivo tras el “bountygate” de 2012 y tuvo que rearmar la defensiva. Por suerte, la ofensiva supo lucirse en ocasiones y Drew Brees fue el comandante ideal para mantenerse con vida hasta el cierre de la campaña. Si Saints supera a Tampa Bay y Carolina pierde, irá directo a las semifinales de conferencia.

El Oeste fue de alto vuelo competitivo, ya que tres equipos lideraron la división con diferentes valores y argumentos. Seattle no fue sorpresa porque Russell Wilson demostró, junto a Lynch, notables condiciones para liderar la ofensiva, combinando ataques terrestres y aéreos. El juego mixto de Seahawks y la poderosa defensiva que construyó son factores suficientes para pensar más allá de los juegos de conferencia. El título de esta división dependerá de los resultados de Seattle y 49ers. exclusivamente. Por otra parte, Arizona llegó con vida y clasificará con un triunfo ante San Francisco y una derrota de Saints.

Los juegos de la NFC serán: PACKERS-BEARS, EAGLES-COWBOYS, 49ERS-CARDINALS, PANTHERS-FALCONS, BUCCANEERS-SAINTS, RAMS-SEAHAWKS, LIONS-VIKINGS, REDSKINS-GIANTS.